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Ce qu’une crise alimentaire mondiale renouvelée pourrait signifier pour le marché égyptien du blé

En 2007, avant que des conditions telles que les prêts hypothécaires à risque et les swaps sur défaillance de crédit n’entrent dans notre langue vernaculaire, les décideurs du monde entier se sont trouvés confrontés à une crise mondiale bien plus fondamentale, quoique tout aussi complexe, impliquant l’alimentation.

À l’époque, les nouvelles des émeutes des lignes de rationnement faisaient les gros titres, tandis que les experts entretenaient des visions apocalyptiques d’un avenir sous-alimenté. De nombreux pays ont érigé des barrières commerciales monolithiques pour protéger les approvisionnements intérieurs, tandis que la flambée des prix du pétrole et les investisseurs spéculatifs n’ont fait que pousser les indices alimentaires encore plus haut.

À la fin de 2008, bien entendu, la crise financière mondiale avait effectivement freiné la demande et la baisse des prix du pétrole a permis aux marchés des produits alimentaires de se stabiliser. L’attention du monde s’est alors tournée vers le secteur financier et les plans de relance, et le spectre autrefois inquiétant d’une pénurie alimentaire internationale est soudainement retombé à l’arrière-plan.

Aujourd’hui, cependant, le spectre d’une autre crise alimentaire a de nouveau fait son apparition.

Ces derniers mois, la chute du dollar américain a augmenté le coût des importations de denrées alimentaires pour de nombreux pays, tandis que les graves catastrophes climatiques et naturelles en Russie et au Pakistan ont secoué les chaînes d’approvisionnement mondiales. Le Kenya, l’Ouganda, le Nigéria, l’Indonésie, le Brésil et les Philippines ont déjà mis en garde contre des pénuries alimentaires imminentes l’année prochaine. En l’espace de quelques mois, les prix des céréales ont grimpé si précipitamment que, fin septembre, le Groupe intergouvernemental sur les céréales, parrainé par l’Organisation des Nations Unies pour l’alimentation et l’agriculture (FAO), a convoqué une réunion d’urgence.

À la fin de la session, la FAO a annoncé que les chances de tomber dans une autre crise alimentaire internationale restaient minces, mais a averti que les pays tributaires des importations verraient probablement une augmentation substantielle des prix des produits de base. Un mois plus tard, le président de la Banque mondiale, Robert Zoellick, a fait écho et développé ce sentiment, affirmant que la volatilité des prix alimentaires durerait probablement encore cinq ans.

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« Les pays sont de plus en plus préoccupés par la volatilité et l’incertitude persistantes sur les marchés alimentaires », a déclaré Zoellick au Guardian fin octobre. « Ces inquiétudes ont été aggravées par les récentes augmentations des prix des céréales. La volatilité des prix alimentaires mondiaux reste importante et dans certains pays, la volatilité s’ajoute à des prix alimentaires locaux déjà plus élevés. »

Malgré toute cette incertitude, le tumulte actuel du marché des matières premières ne s’est pas encore métastasé en une crise internationale à part entière. Les indices des prix des denrées alimentaires, bien que élevés, sont toujours bien inférieurs aux niveaux du boisseau de 2007 et 2008. Et, à part une brève explosion au Mozambique, les mers politiques de mécontentement des consommateurs ont été relativement placides.

Néanmoins, certaines économies ont déjà commencé à ressentir le pincement. Et peut-être pas plus intensément que le marché du blé égyptien.

Les inquiétudes du blé en Égypte

En juillet, une vague de chaleur extrêmement violente a frappé une grande partie de la Russie, provoquant des incendies et des sécheresses généralisés et dévastant la récolte de blé du pays. À la suite de la catastrophe, la Russie a mis en place une interdiction d’exportation de blé dans l’espoir de garantir un approvisionnement intérieur sain jusqu’à la fin de l’année.

Cette nouvelle a été quelque peu alarmante pour l’Égypte, premier importateur mondial de blé et destinataire prévu de 540 000 tonnes de blé russe, dont la livraison est prévue pour la fin de l’année. Avec l’annulation soudaine de cette commande, l’Égypte s’est retrouvée à se démener pour diversifier son portefeuille d’importations pour compenser son déficit commercial de la taille de Moscou.

Finalement, les États-Unis, la France et une foule de fournisseurs étrangers se sont mobilisés pour combler le vide et, à la mi-septembre, le ministre égyptien du Commerce, Rachid Mohamed Rachid, a confirmé que le pays avait obtenu suffisamment de blé pour éviter toute pénurie immédiate.

Cela devrait constituer un soulagement majeur pour le consommateur égyptien moyen, qui, selon l’Autorité générale d’approvisionnement en produits de base (GASC) du pays, consomme environ 180 kg de farine par an. Ce détournement des importations apaisera également les inquiétudes des politiciens égyptiens, qui étaient sans aucun doute nerveux après le décès récent d’un jeune de 25 ans dans une file d’attente de pain qui a ravivé les souvenirs de 2008, lorsque des violences similaires ont éclaté parmi les manifestants et la police dans la ville de Mahalla.

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En fin de compte, cependant, ce jeu de chaises musicales mercantiles n’est rien de plus qu’une mesure provisoire qui masque une maladie plus insidieuse, bien que moins évidente, le programme de subvention du blé de l’Égypte.

Subventions inférieures à la normale

Chaque année, le gouvernement égyptien consacre quelque 3 milliards de dollars aux subventions alimentaires, dont un tiers sert à soutenir l’approvisionnement en pain du pays. Dans le cadre de ce système, l’État achète du blé à des fournisseurs étrangers à un prix fixe. Dans un pays où environ 16 millions d’habitants sont classés comme pauvres, garantir un approvisionnement alimentaire constant a certainement un sens politique.

Il y a aussi une logique économique dans les subventions du pays. En consacrant autant de capitaux au marché du blé, les autorités égyptiennes tentent essentiellement de protéger le marché intérieur des secousses souvent violemment sinusoïdales qui peuvent faire baisser les prix internationaux des céréales.

En septembre, lorsque le GASC a annoncé qu’il avait obtenu suffisamment d’importations pour nourrir la population égyptienne, le vice-président Noamani Nasr Noamani a souligné que le gouvernement avait également obtenu suffisamment d’argent pour augmenter le budget de ses subventions au blé. Cette augmentation du budget, a affirmé Noamani, signifie que « le consommateur égyptien et le citoyen égyptien ne ressentiront pas la douleur de l’augmentation des prix dans le monde ».

Le problème pour l’Égypte, cependant, est que les conditions du marché actuelles ne pourraient être moins favorables à un programme de subventions aussi massif – et souvent mal orienté.

En octobre, le ministre de l’Agriculture Amin Abaza a promis que le gouvernement n’autoriserait pas les prix des marchés locaux pour la nouvelle saison de récolte à tomber en dessous de 300 livres égyptiennes par Ardab (unité de mesure pour les cultures). Le seuil proclamé d’Abaza est d’environ 20 pour cent plus élevé que celui de la saison dernière, mais les producteurs de blé égyptiens disent qu’il n’est toujours pas assez élevé.

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Le coût des engrais ayant augmenté au cours des dernières années, les agrariens égyptiens espéraient un prix garanti d’au moins 350 LE par ardab. Le producteur de blé d’aujourd’hui, selon les estimations de la société d’investissement du Caire CI Capital, doit dépenser environ 2000 LE pour cultiver un seul feddan (1,038 acres). Sans un prix garanti plus élevé, les agriculteurs consacreront probablement leurs terres arables à des cultures plus rentables, exacerbant ainsi des perspectives déjà sombres.

Il y a, bien sûr, plusieurs facteurs exogènes sur lesquels l’Égypte n’a que peu ou pas de contrôle. Les négociants en matières premières peuvent continuer à faire grimper les prix internationaux des denrées alimentaires grâce à des investissements spéculatifs; les forces inexorables de l’urbanisation et de l’agro-industrialisation à grande échelle ne peuvent être exploitées que par des efforts mondiaux et coopératifs; et, bien sûr, on ne sait pas quand la prochaine sécheresse ou vague de chaleur pourrait décimer les récoltes internationales.

La seule chose Egypte peut le contrôle est sa chaîne de production nationale. Pourtant, jusqu’à présent, les subventions gouvernementales n’ont fait qu’entraîner un marché sous-performant et des prix faussés.

Cela ne veut pas dire que le pays doit abandonner complètement son programme de subventions. Quelque 60 millions de personnes bénéficient de denrées alimentaires subventionnées et, avec une élection parlementaire à l’horizon, appeler à la fin des subventions équivaudrait à un suicide politique. L’Égypte doit plutôt chercher à réformer le programme, en vue de créer des incitations très réelles pour les agriculteurs à planter du blé. Fixer un simple seuil de prix, dans le climat économique protéiforme actuel, ne suffira clairement pas.

Heureusement, l’État semble bien conscient que la production nationale de blé doit être relancée. En août, le ministère de l’Agriculture a proclamé son objectif d’atteindre 70 pour cent d’autosuffisance d’ici 2020 avec l’aide d’une nouvelle souche de semences à rendement plus élevé. C’est certainement un pas dans la bonne direction, mais si l’Égypte veut éviter les déficits en 2011, elle doit également mettre en place des subventions à plus haut rendement.

Sophie

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